치매 환자에게 적용하는 동물매개치료

 

반려동물은 치매 개선에 도움을 줄 수 있다. 반려동물의 이름을 부르며 같이 어울리는 활동이 인지기능의 향상, 우울감 감소, 삶의 질 향상에 도움이 된다는 것이다. 치매 환자에게 동물매개치료를 적용한 사례를 살펴보고 그 근거를 제시한다.

 

반려동물과 함께하는 상호 교감 활동이 치매 개선에 효과가 있다는 연구 결과들이 나오고 있다. 최근 필자가 포함된 연구팀에서는 노인전문병원에 입원한 70∼80대 치매 환자들을 대상으로 ‘반려견을 활용한 동물매개치료 프로그램’을 적용해 치매 개선에 반려견이 주는 효과를 과학적으로 규명했다.

 

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연구 결과 치매 환자들의 진단 항목 측정 수치가 모두 향상된 것으로 나타났다. 인지 기능(MMS-K)은 16점 미만에서 18점으로 높아졌고, 단축형 노인형 우울검사(SGDS, 총 15점)의 경우 8점에서 4점으로 낮아졌다. 또한 치매노인 삶의 질 척도(GQOL-D, 총 60점)에서도 실험 전 30.5점에서 실험 후 35.5점으로 높아졌다. 반면 이와 관계없이 치매 노인들끼리 함께 지내는 통제집단에서는 세 항목 모두 악화된 결과를 보였다. 이러한 연구 결과는 지난 11월 2일, KBS1 TV 프로그램 ‘생로병사의 비밀’에 방영되기도 했다.

 

 

치매에 대한 동물매개치료의 효과

치매 환자들에게 동물매개치료를 적용했을 때 얻을 수 있는 효과들에 대하여 많은 연구자들은 아래와 같이 다양한 기전을 제시하고 있다.

① 치매 환자는 치료 도우미 동물을 직접 만지거나 안아보는 등의 상호 교감을 통해 스트레스를 해소할 수 있다. 또한 살아있는 생명체를 돌보는 활동을 통하여 정신적 치유 효과를 얻을 수 있다.

 

 Senior뭩 hands holding little kitten

 

② 동물매개치료는 치료 도우미 동물과의 상호작용 활동을 통하여 치매 환자의 사회성 향상에도 크게 기여한다.

③ 우울증이 있거나, 주의력이 떨어지는 치매 환자들에게도 치료 도우미 동물과의 상호작용은 증상 개선에 큰 효과가 있다.

④ 치료 도우미 동물과의 활동은 치매 환자들의 영양섭취량을 향상시키고 건강을 향상 시킨다.

⑤ 반려견과의 교감이 치매 노인들의 고독감이나 우울감을 해소시켜 줄 수 있으며 신체적 활동과 지적 활동에 좋은 영향을 줄 수 있다.

⑥ 동물매개치료에 의한 치매 노인들의 신체적인 재활 촉진 효과의 예로는 팔의 마비가 있는 노인 대상자가 프로그램 과정에서 치료 도우미 견의 빗질을 하거나 공을 주고받는 등의 즐거운 활동을 통하여 신체 재활이 촉진되는 것을 들 수 있다.

 

 Dog walk

 

⑦ 인지 능력이 떨어진 치매 노인들이 살아있는 동물과의 접촉을 통해 부드러운 털과 따뜻한 체온을 느끼게 되면 인지 능력 향상, 사회 행동 촉진, 언어 소통 향상에 큰 도움을 받을 수 있다.

⑧ 어린 시절 동물을 키운 경험을 가진 치매 환자들은 치료 도우미 동물과 활동하는 시간 동안에 어린 시절 즐거웠던 추억을 떠올릴 수 있고 이러한 즐거운 경험이 과거 추억을 회상하도록 자극하고 기억 능력 향상과 같은 회상 요법의 효과를 얻을 수 있다.

⑨ 치료 도우미 동물은 치매 환자들의 뇌 손상과 언어 장애에 대하여 무조건적인 수용의 분위기를 제공한다. 이러한 이유로 치료 도우미 동물은 치매 환자들의 자아존중감을 증가시키고 스스로 보다 편안하고 안전한 환경에 있다는 것을 느끼게 하며 대화의 동기를 제공하여 치매 환자의 대화를 촉진할 수 있다.

 

Senior couple outdoors with dog

 

치매 환자에 대한 동물매개치료 적용 비전과 전망

최근 치료 도우미 동물의 사육이나 관리에 비용과 노력이 요구되는 제한을 극복하고자 치료용 동물 로봇을 이용한 매개치료에 대한 연구들이 수행되고 있다. 그러나 치매 환자들에 대한 긍정적인 효과는 살아있는 치료 도우미 동물들이 치료용 로봇보다 더 강한 촉매제로 작용한다는 것이 여러 연구들에서 밝혀지고 있다.

평균 수명의 증가로 노령 인구가 증가되고 국내 치매 환자의 수는 계속 증가되고 있으며, 치매 환자로 인한 가족 간의 불화나 불행한 사태들이 큰 사회 문제로 대두되고 있는 상황이다. 치매는 현재까지 획기적인 치료법이 없는 상황이기 때문에 치매의 예방과 치매 환자의 증상 완화에 주안점을 둔 치료 요법들이 수행되고 있는 실정이다. 최근 동물매개치료가 치매의 예방과 치매 환자의 치료에 도움을 줄 수 있는 보완 대체 의학 요법의 하나로 확인되고 있기 때문에 향후 보다 과학적인 연구결과들을 바탕으로 치매 환자들에 대한 동물매개치료의 적용이 더 늘어날 것으로 판단된다.

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