[I♡반려동물] 자폐 아동에 대한 동물매개치료 적용

 

최근 자폐 아동에 대한 동물매개치료의 놀라운 효과에 대한 많은 과학적인 연구보고들이 쏟아져 나오고 있다. 과연 자폐 아동을 대상으로 동물매개치료를 진행한다면 어떤 효과가 있을까? 자폐 아동의 특성을 알아보고 자폐 아동 대상 동물매개치료 프로그램의 이점을 소개한다.

 

 

자폐증 환자에서 동물학자로

미국의 템플 그랜딘이라는 사람은 생후 3살 때까지 말을 하지 못했고, 의사에게 자폐증 진단을 받았다. 그녀의 어머니가 딸의 자폐증을 치료하기 위하여 여러 가지 시도를 하였으나 별다른 효과가 없었다. 그런 그녀의 자폐증을 개선한 것은 놀랍게도 동물과의 교감 활동이었다. 자폐를 가진 그녀는 동물과 오랜 시간을 함께 보내며 동물의 소리에 귀 기울이고 이해할 수 있는 능력을 가지게 되었다. 그녀는 동물과의 상호작용을 통하여 자폐증을 극복하고 현재 미국의 콜로라도 주립 대학교에서 동물학 교수로 재직하고 있으며 자폐증 계몽활동과 동물의 권리 보호에 대해 세계적으로 영향력 있는 학자로 활동하고 있다. 이와 같이 동물과의 상호 교감 활동이 자폐를 극복하는 치유의 힘으로 작용할 수 있다.

 

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필자가 포함된 연구팀에서도 자폐 아동들을 대상으로 ‘반려견을 활용한 동물매개치료 프로그램’을 적용하여 자폐 증상 개선에 반려견이 주는 효과를 과학적으로 규명한 바 있다. 연구 결과 반려견과 함께하는 동물매개치료 프로그램 적용을 통하여 자폐 아동들은 웃는 횟수와 긍정적 정서표현의 증가, 자발적 비언어 표현의 증가, 타인과 상호작용 기술의 향상 및 사회 반응성이 증가된 결과를 확인할 수 있었다.

 

 

자폐 아동 동물매개치료의 4가지 효과

자폐 아동에 대한 동물매개치료의 효과는 다양한 연구를 통해 잘 알려져 있다. 반려동물을 활용한 중재 활동의 적용이 자폐 아동의 치유를 위해 더욱 증가되고 있는 실정이다. 그렇다면 자폐 아동에 대한 동물매개치료의 효과 유발 기전은 어떻게 설명할 수 있을까?

 

1) Ice-breaker 및 촉매제로서 역할

반려동물들은 아동 대상자들과 치료사와의 사이에서 사회적 윤활유(social lubricant)와 서먹함을 풀어주는 ice breaker로서 대상 아동들의 걱정과 두려움을 털어놓게 하는 촉매제 역할을 한다. 이러한 이유로 반려동물의 중재는 자폐 아동의 닫혀있던 마음을 자연스레 열게 하고 프로그램에 적극적으로 참여하도록 유도한다.

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2) 비밀 보장에 대한 신뢰

아동은 자신이 털어놓는 비밀에 대하여 사람과 달리 동물들은 잘 지켜줄 수 있다는 믿음을 가지고 동물에게 자신의 비밀을 쉽게 털어놓는 경향이 있다. 반려동물을 활용한 동물매개치료 프로그램 동안에 자폐 아동들은 동물과의 이러한 즐거운 경험을 통하여 자폐의 증상이 경감될 수 있다.

 

3) 즐거운 놀이 활동을 통한 이점

반려견과의 놀이 활동이 자폐 아동의 사회적 지식, 모방 행동, 거울 보기, 규칙 알기, 놀이 활동 증진을 유도할 수 있다. 자폐 아동은 발달상의 혼란을 일으키며 스트레스를 받을 수 있는데, 반려견과의 상호작용을 통해 이러한 스트레스가 경감되고, 결과적으로 자폐 아동의 사회성 발달이 촉진된다. 반려동물과 상호작용을 함으로써 접촉으로 인한 즐거움을 찾을 수 있으며, 이러한 기전으로 동물과 함께하는 즐거운 놀이 경험이 자폐 아동에게 사회적 발달을 촉진시켜줄 수 있는 기회를 제공한다.

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4) 과제 수행을 통한 성취감 획득

동물매개치료 프로그램에 참여한 자폐 아동은 먹이주기나 산책하기와 같은 즐거운 프로그램 활동에 참여하여 성취감과 자아존중감 향상을 얻을 수 있다. 또한 활동 동안에 아동들은 자기표현 능력 향상의 기회를 얻게 되며 동물과의 상호 교감 능력이 향상되고 나아가 다른 사람과의 사회성 향상 기술도 습득하게 된다.

 

이와 같이 자폐 아동에 대한 동물매개치료의 놀라운 치유 효과들은 동물과 아동에 형성되는 자연스러운 유대감에 기인하여 매우 적극적이고, 능동적이며, 신속히 긍정적인 효과들을 이끌어 내는 것으로 보고되고 있다.

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